Anonim

Pleistocene-epoken (2, 5 millioner år siden til 12.000 år siden) var en tid med økologisk omvæltning i Australien. Klimaet svingede mellem varmere / koldere og vådere / tørreperioder, mennesker lavede deres indgang omkring 50.000 år siden, og mange gigantiske pungdyr blev udryddet af grunde, der stadig drøftes.

I vores nye papir beskriver vi fem relaterede arter af uddødte megapoder - en gruppe af tunge, mellemstore store kyllinglignende fugle med små hoveder og store fødder - fra forskellige dele af Australien. Vi tror, ​​at mindst en af ​​disse fuglearter stadig var omkring, da mennesker ankom til Australien omkring 50.000 år siden.

Alle var chunky slægtninge til levende megapoder som den genert Malleefowl og den dristige-som-messingbørste-kalkun. De var tunge, der spænder fra tre til otte kilo, mens en moderne Malleefowl kun vejer omkring to kilo.

To var langbenede arter i slægten Progura - de "høje kalkuner", og to var kortebenede, stout-bodied arter i slægten Latagallina - de "nuggety kyllinger". Der er ikke nok rester af den femte art, i slægten Garrdimalga, for at vide, hvordan den blev bygget.

I modsætning til nogle andre store uddøde fugle som dodo havde alle fem af de store megapoder et stærkt flyveapparat, og de fløj sandsynligvis ind i træer til rogn og undslippe fare som levende megapoder gør.

En af de "høje kalkuner", Progura campestris, havde en opadvendt pygostyle - halebenet, der sidder inde i "præstens næse" - hvilket angiver, at den havde en stor ornamental hale. Denne art havde også et langt, smalt spids til dets næb, mens Latagallina og Garrdimalga havde brede, kileformede næb, så måske var de tilpasset forskellige diæt.

Udbredte fossiler

Knoglerne vi studerede kommer fra udbredte steder i Australien - fra Darling Downs i sydøstlige Queensland, til huler i det østlige New South Wales, Naracoorte-hulerne i sydøstlige sydlige Australien, Curramulka Quarry på South Australia's Yorke Peninsula, Warburton River i det nordlige sydlige Australien, til Thylacoleo Caves på Nullarbor Plain, Western Australia.

Det forekommer megapoder, der engang trivedes i forskellige klima- og habitatsoner.

De største fossiler, der tilhører den otte kilo "tall kalkun" Progura gallinacea fra Queensland, blev først beskrevet i 1888 af naturalisten Charles De Vis, som troede de tilhørte en kæmpe forfaderdue.

Fossiler tilhørende "nuggety chicken" Latagallina naracoortensis, kommer fra forskellige steder, men de fleste af dets rester - omkring 500 knogler - kommer fra Naracoorte-hulerne. Oprindeligt beskrevet i 1970'erne som en lidt mindre relative af Progura gallinacea, og senere betragtes som den samme art, viser vores analyse i stedet, at disse knogler tilhører en fugl i et særskilt nyt genus.

Thylacoleo Caves, under Nullarbor Plain, har givet to helt nye arter, Progura campestris og Latagallina olsoni. Mens deres fossiler er færre i antal, omfatter de to næsten komplette tilhørende skeletter af individuelle fugle - flere skatte fra dette bemærkelsesværdige sted.

Resterne af Garrdimalga mcnamarai fra Curramulka Quarry er noget skarpe ved sammenligning - men er godt nok bevaret for at vise, at dette var en femte stor art, der er forskellig fra alle de andre.

udryddelser

De fem uddødte megapoder levede under Pleistocene, sammen med Australiens uddøde "isalder" kæmpe poppedyr som diprotodon, marsupaløve og kortfasede kænguruer.

Vi ved også, at de levede sammen med Malleefowl, som stadig lever i dag, fordi vi har fundet gamle fossiliserede Malleefowl-knogler i Naracoorte-hulerne og Thylacoleo-hulerne i de samme sedimentlag som knogler af de uddødte giganter.

Hvorfor døde de store megapoder sammen med den marupale megafauna, mens de mindre fugle overlevede?

Vi ved det ikke sikkert, men større dyr reproducerer normalt langsommere end mindre, hvilket gør dem sårbare for klimaændringer eller nye rovdyr.

Der er bevis for, at mindst en af ​​disse store megapoder stadig var omkring, da folk ankom på kontinentet, kun for at blive uddød inden for et par tusind år efter deres ankomst.

Fossil æggeskall er blevet opdaget i sandmiljøer i forskellige dele af Australien, og mikroskopisk analyse viser, at den passer til strukturen af ​​megapode æggeskallet. Scorch mærker viser, at æggene, der var større end de levende megapoder, blev kogt og spist af mennesker, måske bidrager til fuglernes aflivning.

De korte, dybt buede klør af de uddødte megapoder viser, at de ikke var specialiserede til at rake sammen store nesthøje som Malleefowl og Brush-kalkuner.

Snarere skrabede de sandsynligvis et hul i sandet eller jorden og lagde deres æg direkte på den varme jord som Maleo fra Molukkerne. Dette ville forklare, hvordan det fossile æggeskall akkumulerede i sandede steder.

Aftagning af kvistet

Vores fylogenetiske analyse viser, at de "høje kalkuner" og "nuggety kyllingerne" var hinandens nærmeste familie og var også nogle af de mest udviklede arter af megapode.

Mens de tilhører samme hovedgren af ​​megapodefamilietræet som Malleefowl og Brush-kalkuner, var de ikke forfædre til nogen levende arter.

Snarere var de en uheldig side gren, der for altid blev beskåret fra træet. Hvor mange fuglearter døde i Australien under de sene Pleistocene udslettelser? Måske mere end vi troede. Endnu mere grund til at beskytte hvad der er tilbage.

Anbefalet Redaktørens Valg