Anonim

Mange gamle kulturer troede engang, at verden hvilede på bagsiden af ​​en kæmpe havskildpadde. Denne ide kan virke langt ude i dag, men for en bred vifte af marine organismer er det virkelighed. Samlet kendt som epibionter, gør disse organismer deres hjem på bagsiden af ​​marine dyr som krabber, hvaler og havskildpadder. Disse epibionter spænder i størrelse, fra mikroskopiske planter kaldet diatomer, der er blot et par hundrededele af en millimeter på tværs af til fisk kaldet remoras end kan vokse til længder på 75 centimeter. Som forskere begynder vi endelig at låse op for disse mystiske hitchhikers hemmeligheder.

For nylig beskrev mine kolleger og jeg fællesskaberne af epibionter, der bor på tre arter af havskildpadde i Las Baulas National Marine Park. Vores arbejde på Costa Rica Stillehavskyst er en del af en bredere indsats fra forskere verden over for at karakterisere de epibionte samfund af alle syv havskildpaddearter i hele Stillehavet, Atlanterhavet og indiske oceaner.

Når vi udfylder de manglende viden om, hvordan havskildpadden epibionter varierer globalt, håber vi at finde ud af, om og hvorfor forskellige havskildpadder fra forskellige geografiske områder er vært for forskellige epibionte samfund. Desuden bliver det klart, at de skabninger, der findes på hver havskildpadde, kan fortælle en historie om, hvor skildpadden har været, og hvad den gjorde der. Oplysningerne kodet i hver havskildpadde s unikke sæt hitchhikere kan i sin tur hjælpe med at styre beslutninger om at beskytte disse dyr under deres liv til søs.

Hvem er disse hitchhikere?

Havskildpadder bruger næsten hele deres liv i vandet - det er her de fodrer, opdrætter og sover. Men hvert par år vandrer havvandskildpadder fra deres fødeområder til sandstrande tropiske strande, hvor de lægger deres æg. Disse vandringer er blandt de længste i dyreriget, og havskildpadder kan krydse hele havområderne for at nå deres foretrukne nestestrande. Heldigvis for os, når havskildpadder dukker op på land til reden, har vi en enestående mulighed for at arbejde med disse dyr tæt på.

De tre arter, vi undersøgte for epibionter var leatherback, oliven ridley og grøn skildpadde. Mange epibionter er mindre end en millimeter i størrelse og kan gemmes væk på vanskelige steder - under skalen ved bunden af ​​halen eller i gammelt arvæv. Men med vedholdenhed var vi i stand til at afdække forskellige ensembler af disse tagalongs på de skadede havskildpadder.

Fra i alt 43 forskellige havskildpadder stødte vi på 20 forskellige epibiont taxa. Mange af disse epibionter er sjældent blevet observeret af forskere før - sandsynligvis fordi de kun er blevet fundet knyttet til havskildpadder. Desuden har mange af disse epibionter bizarre tilpasninger, som gør dem til live som hitchhikere.

Vi opdagede hermafroditiske ædelkål, der bruger deres hoveder til at cementere sig til havskildpadden. Miniaturiserede hanner af de samme spædbarnsarter lever også i sporene på skallen af ​​det større hermafroditiske spidsdyr.

Der var kolonier af miniature rejer-lignende amphipods med kroge i slutningen af ​​deres lemmer for at gribe på havskildpadden. Vi tror for tiden, at disse dyr græsser på algerne, der også vokser på en havskildpadde's karapasse.

I et efterfølgende studie på samme sted, der endnu ikke er offentliggjort, opdagede vi endda store isopoder. Disse fyre ser ud som woodlice, med store sorte øjne. De fodrer på huden af ​​levende skildpadder.

Havskildpadder har et komplekst forhold til deres epibionter. Havskildpadder kan blive direkte skadet af nogle epibionter, mens de nyder godt af andre. I nogle tilfælde kan det endda være lidt af begge. F.eks. Kan skovlene krumme over skildpaddens næsebor eller øjne, men de kan også potentielt give camouflage. Faktisk kan en havskildpadde, der hviler på havbunden med en skal, der er dækket af havkugle, meget let forveksles med en sten.

Hver epibiont har sin egen historie at fortælle

I vores undersøgelse i Parque Nacional Marino Las Baulas viste vi statistisk for første gang, at forskellige havskildpadderarter faktisk har unikke epibiont-samfund.

Hvad der er særligt interessant om dette resultat er, at alle tre havskildpaddearter vi samplede var fra samme nestningsområde. Marine biologer mener, at epibionter vedhæfter deres havskildpaddeværter i bestemte miljøer. Hvis de klatrede ombord på nestepladsen, som disse tre skildpaddearter deler, så ville vi forvente, at havskildpadderne har lignende epibionte samfund.

Da de ikke gør det, tyder vores data på, at de epibionte samfund i disse tre havskildpaddearter afspejler mere, hvor skildpadderne fodrede, end hvor de nestede. Denne opdagelse kan hjælpe forskere over hele verden med at afdække hemmelighederne bag de episke migrationer, havskildpadder gør mellem deres nestestrømme og fodringsstederne.

For eksempel, siger vi, at en bestemt epibiont-art kun er knyttet til havskildpadder, mens de fodrer i kystnære laguner. Hvis vi så ser en havskildpadde hvor som helst i verden med denne slags hitchhiker, ved vi, at det sandsynligvis vil have passeret en kystlagune engang i den seneste tid.

På denne måde kan vi begynde at tænke på epibionter som små dataloggere, der kan fortælle os om havskildpadtsværts bevægelser og opførsel. Denne form for information kan hjælpe med at styre ledelsesbeslutninger, der påvirker havskildpaddebeskyttelse.

Konsekvenser for fiskeriforvaltningen

Den største trussel, havskildpadder, der står over for verdensomspændende, er en ende som bifangst. Hvert år fanges hundreder af tusindvis af havskildpadder på kroge eller indvikles i net, der har til formål at fange kommercielt høstede fiskearter.

Den information, vi får fra havskildpaddernes epibionter, kan hjælpe med at lette dette problem. Med bedre kendskab til havskildpaddebevægelser baseret på deres epibionter, kan vi begynde at fiske på en mere informeret måde. Vi kan designe strategier for at undgå havskildpaddeflugter og samtidig sikre, at fiskeriet stadig er i stand til at fange deres ønskede kommercielt høstede arter.

Og selvfølgelig vil enhver indsats for at beskytte havskildpadder også direkte gavne deres epibiont-hitchhikere. Faktisk er en epibionts skæbne uundgåeligt bundet til den af ​​sin havskildpaddevært. Dette er særlig bekymret for visse havskildpaddepopulationer, som f.eks. East Pacific leatherback turtle, som er faldet med 98 procent på mindre end tre årtier. Da denne befolkning strækker sig på udryddelsesranden, gør det også mange af dets epibionter.

Epibionter og havskildpadder har sameksisteret i årtusinder. Mens det kunne siges, at disse epibionter lige har været sammen på turen, synes det nu, at de kunne spille en afgørende rolle i udformningen af ​​bevarelsesplaner for havskildpadder. Langt fra at være passive tilhængere i deres egen tilbagegang, kunne disse epibioner være havskildpaddens frelse, hvis vi kun bruger en lille menneskelig opfindsomhed.

Anbefalet Redaktørens Valg