Anonim

Australiens levende flyvende fugle - Emu og nærliggende Cassieren - engang vandrede sammen med meget større fugle, der lignede dinosaurer.

Disse enorme væsener er kendt som mihirungs, baseret på det aboriginale udtryk for "kæmpe fugl".

Mihirungene nåede ikke kun meget større størrelser end emus, cassowaries, struds, kiwier og kin (kendt samlet som strudsefugle), men var meget mere skræmmende i udseende. I modsætning til de småhovedede strudsefugle havde de massive kranier med sejlagtige regninger.


Læs mere: Tall kalkuner og nuggety kyllinger: store "megapode" fugle engang boede over Australien


Selv de mindste af disse mihirungs var så store som en emu, mens andre voksede til størrelsen af ​​en hest, med mænd, der vejer op til 650 kg. På trods af deres størrelse var alle blide giganter, der kiggede på frugt og blade af buske.

I en undersøgelse, der blev offentliggjort i dag i Royal Society Open Science, kiggede vi på oprindelsen af ​​disse mihirungs, som havde været et mysterium.

Der er blevet gentaget forslag om, at de var relateret til vandfugle som ænder og gæs, men hårde data var knappe.

Evolutionære træer og gamle ænder

Vi sammenlignede mihirungs (videnskabeligt navn Dromornithidae) med en række potentielle slægtninge, for at udarbejde et nyt evolutionært stamtræ af store fuglefamilier.

Disse omfattede gastornitiderne, som Gastornis giganteus i Nordamerika og G. parisiensis i Europa, kæmpe plantelevende dyr, der udlod for omkring 50 millioner år siden.

Vi omfattede også et udvalg af moderne fugle (herunder strudsefugle, vandfugle og fugle og kraner) og nøgle fossile taxa som Vegavis (en dykkerfugl, der levede under dinosauralderen) og flamingo-lignende ænder eller presbyornithider.

Vi omfattede også den største fugl fra Sydamerika, den uddøde Brontornis burmeisteri og terrorfugle (Phorusrhacidae) som Patagornis Marshi i analysen.

Forgreningsmønsteret i det evolutionære træ, vi opnåede, afslørede nogle spændende forhold.

Til en begyndelse var Vegavis mere primitiv end i dag tænkt. Det blev tidligere fortolket som en ægte duck (anseriform), med sin store alder (66 millioner år gammel), hvilket indebærer, at moderne fugle spredes meget tidligt, dybt inde i dinosauralderen.

Men vores analyse viser, at Vegavis ikke er en and. Det er snarere en fjern fætter af alle fugle (ænder, gæs, høns og så videre).

Denne meget mere primitive position på fugle træet passer mere med sin geologiske antikvitet - og har vigtige implikationer for molekyledatering, som tidligere har brugt Vegavis til at kalibrere en gammel ældningstid og derfor af alle levende fugle.

Hvor kommer Australiens kæmpe fugle fra?

Et overraskende resultat af forskningen er, at Australiens mihirung ikke var særlig tæt forbundet med levende vandfugle.

I stedet grupperede de med gigantiske flyvende fugle fra den nordlige halvkugle, gastornitiderne. Vi betegner denne tidligere uigenkendte gruppering af den nye ordre Gastornithiformes. Denne gruppe er et fjernt slægtskab for alle høns.

Hvordan flyttede disse store, ikke-flyvende fugle mellem Australien og Eurasien? De kunne næppe have gået over havet.

Det mest plausible scenario er, at de tidlige medlemmer af begge grupper var mindre flyvende fugle, måske patrullstørrelser, som kunne krydse oceaner og kontinenter.

Flightless og gigantisme udviklede sig derefter særskilt i linjer, der slog sig ned i Australien og i Eurasien - måske for omkring 60 millioner år siden, da der var et stort antal herbivorer som følge af udryddelsen af ​​dinosaurerne.

Den evolutionære historie om gigantiske fugle er således parallelt med strudsefuglene. Vores samarbejdspartnere har for nylig vist, at den nærmeste familie i New Zealand kiwi er den uddødte Madagaskanske elefantfugl, og det eneste plausible scenario er, at deres nærmeste fællesforfader var en meget spredt flyer.

Disse gigantiske mihirungs og gastornitider udviklede sig langs deres egen vej og kom ikke til at se ud som typiske fågel eller vandfugle. De alle havde et overdrevet hoved med en dyb smal bill.

Et mærkeligt træk ved denne regning var, at den hornede dækning (der typisk dækker hele regningen) var begrænset til de bidende dele. Den øvre halvdel var dækket af blødt væv og leveret rigtigt af blodkar.

Det kan have været brugt i skuespilskærme, og et køn kan have været særligt farvestrålende.

Selvom de australske mihirungs og Eurasian gastornitider er nærfætre, er de ikke relateret til giganter fra Sydamerika. Det kontinentets største fugl, Brontornis burmeisteri, viste sig at være tæt forbundet med de kødædende terrorfugle (Phorusrhacidae).

I modsætning til sine mere slanke slægtninge var Brontornis sandsynligvis en specialistfjerner og brugt sin størrelse til at undslippe rovdyr.

De sidste giganter

I umiddelbar efterdybelse af udryddelsen af ​​de (ikke-avianske) dinosaurere var daggryden for pattedyr faktisk den kæmpe fugles korte alder.

De nicher, der blev forladt af dinosaurer, blev fyldt af de store flyvende fugle: mihirungs i Australien, gastornitider i Eurasien og terrorfugle i Sydamerika.

Ikke langt efter udviklede de velkendte strudsefugle sig også separat på forskellige kontinenter, og endda store oceaniske øer som New Zealand (moas og kiwier) og Madagaskar (elefantfugle).


Læs mere: Et tilfælde af fejlagtig identitet til Australiens uddøde store fugl


Af denne store flyvefri menagerie overlever kun strudsefugle i dag. Gastornitiderne på den nordlige halvkugle blev udslettet for 50-40 millioner år siden og sydfruens fuglefugle i det tidlige Pleistocen omkring 1, 8 millioner år siden.

Men dromornithidene, efter at have overlevet som en gruppe i mere end 60 millioner år i Australien indtil Pleistocene, uddøde kort efter, at mennesker ankom inden for de sidste 65.000 år - da den sidste art Genyornis Newtoni forsvandt.

Det er sandsynligt, at disse påmindelser om dinosaurens alder ikke kunne modstå den nye kombination af habitatændringer og predation, af både fuglene og deres æg, der udføres af mennesker.

Anbefalet Redaktørens Valg